Αυτό το κρανίο 300.000 ετών μπορεί να προέρχεται από έναν αφρικανικό πληθυσμό «φάντασμα»

Advertisement

Ένα αινιγματικό αφρικανικό απολίθωμα ανθρωποειδούς γνωστό ως κρανίο Broken Hill χρονολογείται πριν από περίπου 300.000 χρόνια, περίπου την εποχή που ο Homo sapiens άρχισε να εξελίσσεται σε αυτήν την ήπειρο, λένε οι ερευνητές.

Ένα μυστηριώδες αλλά καλά συντηρημένο ανθρωποειδές κρανίο που βρέθηκε πριν από σχεδόν έναν αιώνα προέρχεται από έναν πληθυσμό που έζησε στην Αφρική περίπου 300.000 χρόνια πριν, ταυτόχρονα με την εξέλιξη των πρώτων Homo sapiens, σύμφωνα με νέα μελέτη.

Αυτή η ανακάλυψη δείχνει ότι ένας ξεχωριστός πληθυσμός, ίσως ένα είδος που ορισμένοι ερευνητές ονομάζουν H. heidelbergensis (SN: 6/22/19), κατοικήθηκε στην Αφρική ταυτόχρονα με τον H. sapiens και έναν πρόσφατα ανακαλυφθέντα πληθυσμό που ονομάστηκε H. naledi (SN : 6/10/17), λένε ο γεωχρονολόγος Rainer Grün και οι συνεργάτες του. Το αφρικανικό είδος H. heidelbergensis θα μπορούσε να ήταν ένας πρόσφατα αναφερόμενος «πληθυσμός φάντασμα» (SN: 3/14/20) που διασταυρώθηκε με τους αρχαίους H. sapiens και πέρασε μια μικρή ποσότητα DNA στους σημερινούς Δυτικούς Αφρικανούς, σύμφωνα με τους ερευνητές την 1η Απριλίου στο Nature.

Μπορούμε τώρα να εντοπίσουμε τουλάχιστον τρεις διαφορετικές και σύγχρονες γενεές [Homo] στην Αφρική πριν από περίπου 300.000 χρόνια, αλλά δεν γνωρίζουμε ακόμη εάν η καταγωγή μας περιείχε σε μεγάλο βαθμό ή εξ ολοκλήρου μέσα στο μέρος του H. sapiens αυτής της παραλλαγής», λέει ο παλαιοανθρωπολόγος Chris Stringer του Μουσείου Φυσικής Ιστορίας στο Λονδίνο.

Οι ερευνητές προβληματίστηκαν με την ηλικία του κρανίου Broken Hill από την ανακάλυψή του το 1921 στη νότιο-κεντρική Αφρική. Η εξόρυξη μεταλλευμάτων σε αυτό που ήταν τότε το ορυχείο Broken Hill της Βόρειας Ροδεσίας αποκάλυψε ευρήματα που φέρουν το κρανίο και δύο συναφή απολιθώματα ποδιών. Η τοποθεσία, που βρίσκεται τώρα στη γνωστή Ζάμπια, ονομάστηκε Kabwe. Οι εκτιμήσεις της προηγούμενης ηλικίας για τα απολιθώματα, βάσει ενδείξεων, όπως τα απολιθώματα τρωκτικών και τα πέτρινα εργαλεία που βρέθηκαν στην περιοχή, κυμαίνονταν ευρέως από περίπου 500.000 έως 125.000 ετών.

Επειδή το λατομείο κατέστρεψε το σημείο, τα ιζήματα που μπορεί να περιέχουν απολιθώματα δεν μπορούν να χρονολογηθούν. Αντ ‘αυτού, ο Grün, του Πανεπιστημίου Griffith στο Nathan της Αυστραλίας, και η ομάδα του χρονολόγησαν μικρά δείγματα οστών και δοντιών από το κρανίο Broken Hill χρησιμοποιώντας μέτρα για τη ραδιενεργή αποσύνθεση του ουρανίου και τη συσσώρευση φυσικής ραδιενέργειας από ιζήματα και κοσμικές ακτίνες. Με βάση αυτές τις τεχνικές, η ομάδα εκτιμά την ηλικία του κρανίου μεταξύ 324.000 και 276.000 ετών.

Τυπικά πέτρινα εργαλεία που βρέθηκαν σε αρχαίες τοποθεσίες του H. sapiens ανακτήθηκαν επίσης κοντά στο κρανίο του Broken Hill, γεγονός που υποδηλώνει ότι ο H. heidelbergensis έφτιαξε και χρησιμοποίησε τον ίδιο τύπο εργαλείων, λένε οι επιστήμονες.

Δεν είναι σαφές εάν ο H. heidelbergensis δημιούργησε αυτά τα αντικείμενα, τα οποία επίσης δεν μπορούν να συνδεθούν οριστικά με το κρανίο του Broken Hill, υποστηρίζει η αρχαιολόγος Eleanor Scerri του Ινστιτούτου Max Planck για την Επιστήμη της Ανθρώπινης Ιστορίας στην Ιένα της Γερμανίας.

Αλλά μια «φαινομενικά αξιόπιστη ηλικία περίπου 300.000 ετών» για τον H. heidelbergensis στην Αφρική ταιριάζει με ένα σενάριο στο οποίο ο H. sapiens άρχισε να αναπτύσσεται σε ολόκληρη την Αφρική (SN: 12/21/19) περίπου εκείνη την εποχή, λέει η Scerri. Σε αυτό το σενάριο, το ζευγάρωμα συνέβη μεταξύ διασκορπισμένων ανθρώπινων πληθυσμών με διάφορα σκελετικά χαρακτηριστικά, όπως και περιστασιακή διασταύρωση με άλλα είδη Homo. «Δεν θα ήταν έκπληξη αν υπήρχε κάποια ροή γονιδίων μεταξύ της γενεαλογίας που μας οδηγεί και του H. heidelbergensis», λέει.

Αφρικανικά απολιθώματα Homo πριν από περίπου 300.000 χρόνια, συμπεριλαμβανομένου του κρανίου Broken Hill, είναι είτε άμεσοι πρόγονοι είτε στενοί συγγενείς του H. sapiens, λέει η παλαιοανθρωπολόγος María Martinón-Torres του Εθνικού Κέντρου Ερευνών για την Ανθρώπινη Εξέλιξη στο Burgos, Ισπανία. Ωστόσο, ο H. heidelbergensis έχει προκαλέσει μια σύγχυση χαρακτηρισμού ειδών, που περιλαμβάνει μια διαφορετική ομάδα απολιθωμάτων ανθρωποειδών που δεν μπορούν εύκολα να συγκριθούν μεταξύ τους, υποστηρίζει.

Οι πληθυσμοί σε πολλά μέρη της Αφρικής μπορεί να έχουν αναμιχθεί για να παράγουν τον H. sapiens, “αλλά σε αυτό το σημείο η εικόνα εξακολουθεί να είναι θολή”, λέει η Martinón-Torres.

Advertisement